トヨタがワン・ツー体制で最終日へ。ラトバラ「明日も良い状態を維持するだけ」/WRC第3戦

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 4月24日、WRC世界ラリー選手権第3戦クロアチアのデイ2が行われ、トヨタ・ヤリスWRCで参戦しているTOYOTA GAZOO Racing WRTはセバスチャン・オジエ/ジュリアン・イングラシア組が総合首位、エルフィン・エバンス/スコット・マーティン組が総合2番手にそれぞれ順位を上げ、ラリー最終日を前にワン・ツー体制を築いた。

 首都ザグレブを中心に行われているWRC初開催の『クロアチア・ラリー』。その競技2日目は、前日と同じくサービスパークの南西エリアに設けれた4本のステージを用い、計8本のSS(SS9~16)で争われた。

 引き続き晴天に恵まれたデイ2の午前中、トヨタ勢はピレリタイヤのハードコンパウンドを選択。ライバルとは異なるタイヤチョイスだったが、これがうまくハマりオープニングのSS9で、まずは王者オジエが一番時計を記録。ライバルを逆転して総合首位に浮上する。
 
 デイ1から好調を維持するオジエはSS12でもベストタイムを刻み、総合2番手に順位を上げていたエバンスに7秒差を築いて午前中のステージを終えた。迎えた午後のSS13、オジエは右フロントタイヤにダメージを負いペースダウンを余儀なくされてしまう。
 
 それでも首位を守った7冠王者はSS15でライバルとベストタイムを分け合ったのち、最後のSS16でこの日4本目のステージ優勝を飾り最終的にエバンスに6.9秒、総合3番手に後退したティエリー・ヌービル(ヒュンダイi20クーペWRC)に10.4秒差をつけてデイ2を終えた。

 オジエと同様にSS9でひとつポジションを上げ総合2番手となったエバンスは、SS13でタイムを失ったものの、それ以外のステージでは安定したスピードを発揮。SS11ではベストタイムも記録した。明日の最終日はオジエとともにワン・ツー・フィニッシュを狙う。

 TOYOTA GAZOO Racing WRCチャレンジプログラムにより、今季全戦でヤリスWRCを駆る勝田貴元は、午前中のSS10で今大会初のSSベストタイムをマークすると、続くSS11でも3番手タイムを刻み存在感をアピールした。
 
 勝田はさらにSS10の再走ステージであるSS14でキャリア3度目のステージ優勝を飾るなど、1日をとおしてWRCトップドライバーに匹敵する速さを示してみせた。また、順位も前日の総合9位から総合7位へと上げている。

 勝田の活躍もあり、トヨタ・ヤリスWRCはデイ2で行われた8本のステージのうち、7つのSSでベストタイムを記録した。

エルフィン・エバンス(トヨタ・ヤリスWRC)  2021年WRC第3戦クロアチア
セバスチャン・オジエ(トヨタ・ヤリスWRC) 2021年WRC第3戦クロアチア
勝田貴元(トヨタ・ヤリスWRC)  2021年WRC第3戦クロアチア

■「最後までビッグチャレンジが続くと思う」とラトバラ代表

「今日の結果にはとても満足している。セブ(セバスチャン・オジエ)もエルフィン(・エバンス)も本当に頑張ってくれたし、今朝はすぐにワン・ツー体制を築くことができました」と語るのはチームを率いるヤリ-マティ・ラトバラ代表。

「それに加え、(勝田)貴元も素晴らしいステージタイムを記録した。彼の成長を見ることができて本当にうれしかった。そして、選手だけでなく、チームのみんなや、正しいタイヤ選択のために必要な情報を伝えてくれたルートノートクルー(グラベルクルー)にも感謝している」

「クルマの調子は良く、ドライバーもおおむねセットアップに満足していたので、運転だけに集中できる環境が整ったと思う。あとは、この良い状態を明日も維持するだけだ」

「明日はかなり大変な1日になるだろうし、最後のパワーステージは今大会もっとも難しいステージになるかもしれないため、最後までビッグチャレンジが続くと思うよ」

 総合首位で最終日を迎えるオジエは「上位3台が10秒以内にいるので、明日もエキサイティングな戦いになる」と予測。

 追う立場のエバンスは「ようやく満足できるセッティングを見つけることができたので明日が楽しみだ」と語り、「明日の最終日は、非常に難しいステージを2回走る。距離も長いし、勝負は最後まで続くだろう」と続けた。

 そんなラリー最終日は、サービスパークの北側で日中のサービスを挟むことなく2本のステージを各2回走行するスケジュールが組まれている。全長25.20kmのSS17と再走ステージのSS19は今大会最長のロングステージ。最終SS20はトップ5タイムを記録した選手とマニュファクチャラーにボーナスポイントが与えられる“パワーステージ”だ。

エルフィン・エバンス(トヨタ・ヤリスWRC)  2021年WRC第3戦クロアチア
セバスチャン・オジエ(トヨタ・ヤリスWRC) 2021年WRC第3戦クロアチア
勝田貴元(トヨタ・ヤリスWRC)  2021年WRC第3戦クロアチア